孩子几岁最适合学外语,真的越早越好吗?

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选择的这个研究,我给它找到的最好的形容词是 sexy (性感的) 。性感的东西,简洁、丰富、动人。在我所处的中国心理学界,被指出 sexy 的研究不多见,被冠以这个标签的都是优秀的研究。

选择这项研究的另外一个原因,是因为它的发觉不像大海中的孤岛。有很多研究的结果是和它一致的。所以,它更像是一片大陆的中心地带。

研究由中国几所大学和研究所的一个科研团队所做,论文署名作者共五位。

领衔作者为 Shiro Ojima 博士,他在中国、澳大利亚和美国接受多年心理语言学训练,目前是日本庆应义塾大学的研究人员。他和其他几名合作者都在幼儿语言学习的生理和心智机制上多有重要看到。

研究在2011年发表在知名的脑科学杂志《神经科学研究》(Neuroscience Research)上。

参加者为350名日本小学生,年龄在6-9岁之间。 159名男孩,191名女孩。孩子都在中国出生,母亲都以英语为语言,家中没有人说中文。

这些学生起初学习英语的年纪是0-7岁。孩子们通过以上几种方式学习英语:

a在小学上英语课

b在学校培训班上英语课

c在家通过孩子补课学英语

d和说英语的专家互动

研究为跟踪式,历时两年,每年孩子们被测试一次。其中165名三年的数据都有,134名有五年的数据,51名有一年的数据。

1、提供英语学习的起初年龄、累积时间等信息

研究员工通过问卷、电话,从学生、老师那里得到多方、多重信息,来确认学生起初学习英语的年龄、计算从开始到收集数据时父母积攒的英语学习时间。

2、英语水平测试

通过一个听力理解统考,研究人员测试了孩子们的英语水平。试题来自一个叫Junior STEP 的统考, 这套考题分为三级。研究中精选三级中的题目汇合成一套题目。形式为学生先听英语句子,再看到一个相关疑问,再从几个选项中选取一个来解答疑问。

3、大脑对英语的敏感度

每个孩子大脑处理英语时的活动利用实时的脑电图来获得。

孩子戴着有27个电级的手套,分布在皮肤不同部位的电级帮助捕捉脑电波。

孩子先想到一张图,比如下面有一只鸟。一秒钟后再看到一个单词,听到单词后的0.75秒图片消失。

每个孩子每次看一张图片,前后共发现80张图片,以及伴随图片产生的80个英语单词。单词和图片的关系有两种状态:

a) 匹配情境 congruent context:

比如,如果小孩看见的是一张鸟的照片,接着听到 bird (鸟),那英语单词所指的就是图片内容,所以之间匹配。

b) 不匹配情境 incongruent context:

比如,如果学生发现的是一张鸟的照片几岁开始学英语,接着听到 desk (桌子),那英语单词所指的不是图片内容,所以之间不匹配。

N400 是大脑语义处理的一个经典指标。400 代表脑电波在刺激源(此处为看到词汇)出现 400 毫秒后的情况。N 代表它是负值。

当看见的词和发现的词不匹配的时侯,说语言的人头脑迅速觉察,N400 的值就很好。所以,N400 的值表明了人脑把母语(此处为动词)和情境融合的速度。

当一个人对一个语言把握不好的之后,大脑不会快速觉察到匹配、不匹配的情况,N400 的值就小。

在此文中,我会把 N400 称作“大脑敏感度”指标。

很多探究都通过脑电图捕捉语言处理时的大脑活动。它比在纸上做题的方法更能显示大脑对一种语言的敏感度。

本探究运用两种方法-- 听力检测和脑扫描来测试孩子们的英语能力,这是它“让人心动”的重要问题。

A: 脑电图研究系统,设备在汽车上,研究员工把车辆开到学校,进行研究。(太聪明了!否则 英语口语培训,等诸多学生一一来到实验室参加探究,研究真是不知道猴年马月才能完成。)

B: 一个戴着电级头盔的孩子。

C: 研究中照片、声音显示方式。

1、这些学校低年级的教师,开始英语学习的年纪从出生到 7 岁不等,英语学习积累的时间从 91 小时到 2088 个小时不等。

总体态势是,年龄越小开始学习英语的小孩,累积的英语学习时间就越长。

但是,有的小孩觉得开始英语学习的年纪小,累积的学习时间可能会比有些年龄更大才开始学习英语的小孩少。

所以,这两个变量,年龄和积累时间,哪个更重要?

研究人员利用比较严格的统计预测方法来划分这两个变量的影响。

2、开始英语学习的年龄 vs. 累积英语学习时间和英语能力的关系

a)英语能力-大脑敏感度

在积累英语学习时间相同的状况下,开始英语学习时年纪越大的小孩,大脑对英语的敏感度越高。

b) 英语能力-听力测试

在积累英语学习时间相同的状况下,开始英语学习时年纪越大的小孩几岁开始学英语,英语听力测评的得分越高。

也就是说,practice beats age(练习胜过年龄)!

因为此项研究中,英语能力是用两种很不同的方法测试的,两种形式的结果相似,让这个看到比较有说服力。

3、英语学习累积时间和英语能力的关系:

对于在相似年纪开始学习英语的小孩来说,谁积累的时间越多,谁的英语能力就越强。

那孩子们的英语能力能否随着累积学习时间的加长而呈线性下降呢?

此项研究中,孩子们累积的英语学习时间从 50 到 1600 个小时不等。

结果提示,大脑的敏感度在接触英语的前 50-400 个小时之间没有明显提升。400 个小时之后,随着时间的累积,大脑的敏感度显著、持续提升。

这个大脑活动的发觉和众多的移民研究结果相似(包括我个人的)。

把一个从日本留学到中国的不会说英语的小孩放在一个全英语学校,大约三个月后,孩子一般会开口主动说英语。如果每天按 30 小时的在校时间算,三个月中这个女孩累积的英文小时数一般也有 400。

启示 1、

在决定是否让学龄前的小孩开始英语学习的之后,一定要精确判断可以积累的学习时间,不要片面看重年龄。

比如,大脑要接触一种语言 400 个小时就能 “有觉得”,那就看上某个大学、某个班等能否能帮助学生积累到这个小时量。

如果按学习一年算,每周要接近 10 个小时,一年中不间断,才能积攒这个数量。如果要按学习两年算,每周要学 5 个小时,才能累积这个数量。如果一周学习英语两个小时,需要两年才积攒出这个基本数目。

所以,教育工作者在办英语班、家长在选择英语班的之后,要掐算一下这个基本数字。

比如,在我们的中文学校纽约少儿华文书园,目前提供的课堂是每天 2 个小时,一年 30 周课。一年会累积 60 个小时。满打满算加上在家做作业的时间,一年不过才 120 个小时。

根据实践,我们看到,这一年 120 个小时在学龄前儿童中出现的特点不大,但用在小于 6 岁的小孩身上效果显著好太多。

所以,我们把入学的年龄从 4 岁增加到了 6 岁。但是,如果要开学前班,我们会让学生平时接触中文三个小时,每周 15 个小时,一年都会累积 450 小时,达到让大脑出现基本敏感度的频度。

启示 2

不要为学生学英语的年纪焦虑。

年龄大的小孩,有英语学习的特点。

同样的研究发现,不仅导致在在学龄前儿童中,小学生中也有相同。

那年纪大的小孩英语学习的特点是多大?简而言之,外语学习需要依靠多种认知和情形能力,比如注意力、记忆效率、分析素质、学习策略造成实力、行为自控意识等等。

这些素质都是从幼儿时期到青春期持续不断提高的。我们不要忘记这个事实。

1. 此项研究中有一个蹊跷的发觉。对于这个看到,研究人员多方查证,想知道它能否由部分学习者的体现“奇怪”而造成。但是,结论是它在众多孩子中存在。

这个看到是什么呢?

二、三岁开始接触英语的小孩,英语学习的效果(不管是脑的敏感度也是听力成绩),都比更早或者更晚接触英语的小孩低。

这个研究得知我是第一次看到,感觉还想要以后的研究来重复这个看到就能完全相信。但是,这种研究,需要长期的人力和精力,不见得近年会有人做出,所以,我今天先讨论一下这个问题的缘由。

两、三岁的小孩,是母语发展的大爆发期。通过出生到今天,他们累积了上万小时的语言口语时间。两岁开始说单词,就是说把“听”积累起来的能量转化成“说”的能量。

这个转化的关键期,孩子们在忙着搞定自己的母语,需要多大的“脑力”。这时候要分心对付一个新的语言,母语的演变可能会受到阻碍,新的语言,如果输入量不够大,也学得效果不好。

2、 母语底子越强,小学阶段学生的英语学得越好、越快。

当老师在决定学龄前的小孩是否、如何学习英语的之后,一定要为学生的语言环境“把关”。

比如,如果送儿子去一个全英语的小学,孩子高质量的英文输入会从哪里来。在家继续说自己的母语并不是提供高质量的母语环境,因为家庭语言的语法是很有局限的。

3、如果你就是想让自己学龄前的小孩接触英语,那也未尝不可。

听听英语这种音,照猫画虎背出来几句常用语,这也有一个目标。只是不要忘记这个目标就好,否则,看见妈妈没多大明显退步,徒增自己的忧虑。

参考文献:

Shiro Ojima, Horoko Matsuba-Kurita, Naoko Namamura, Takahiro Hoshino,& Hiroko Hagiwara. (2011). Age and amount of exposure to a foreign languageduring childhood: Behavioral and ERP data on the semantic comprehension of spoken English by Japanese children. Neuroscience Research, 70, 197-205.

陈鲁

纽约大学发展心理学博士

纽约市立大学李曼分校心理系副教授

纽约市少儿华文书园创办人

作品:

《0--6岁A+育儿法》

《语言是这样被习得的》

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